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Sixto Arevalo

Storyteller

Sixto Arevalo is from El Salvador. During the pandemic, he took courses at Mass Bay Community College, drove for Uber, and worked as a bank teller. He is also a participant of Year Up in Boston.

Sixto shared his story during "Suitcase Stories: Reflections from the School Year."

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By Sixto Arevalo

With every new decision I make, there’s always a challenge that follows. It’s a never-ending trial and error to reach my goals and aspirations. I realize that I must learn to adapt in order to make progress.

In December 2019 I make the decision to take my college career seriously. My mindset is that 2020 is going to be the year that marks the difference in my life; and it does, but not in the ways I expected. I want to focus on my college education. Up to this point in 2019, I have graduated high school, I've been taking some college courses on and off, but I was making little progress. I try everything: being a full-time student, that’s stressful. Night classes, not terrible but I get home late. But the worst, online classes. I am a bad procrastinator as it is; online classes give me too much room to slack off and I allow the assignments to accumulate. It never ends well for me. At this point, I start debating whether college is even worth it. After all, it’s ridiculously expensive, and I must pay out of pocket. Due to my DACA status, I don’t qualify for federal financial aid. Getting a private loan, for me, isn’t an option. Somehow, I must try to make it work. 

It's spring semester 2020: I work full-time as a bank teller, I drive for Uber part-time, and I’m taking 2 classes at Mass Bay Community College. My classes are going well, and I am specifically enjoying US History, an elective I’m taking just to get out of the way, but surprisingly, it’s my favorite class. The professor makes class entertaining and insightful, and for the first time in a while I get a momentum going. I think, this is it, this is my opportunity to finally get ahead. Nothing can go wrong. 

It’s March 2020 and my US History professor makes an announcement: “Due to the COVID-19 pandemic, classes will transition to a virtual environment. For the rest of the semester all classes will be hosted online.” Oh no, my nightmare begins. I hate online classes to the point where I’m considering dropping the courses. But I already paid for these classes. I can’t throw that money away; I must stick with it. My favorite in-person class becomes my worst online class. The professor has never taught online, so the class becomes tedious and dull. I start allowing the homework assignments to pile on and my anxiety begins to grow. Then, Mass Bay gives me the perfect excuse to quit. They change the grading criteria to pass everyone as long as they finish the course and allow students to withdraw without it affecting their transcript. I don’t bat an eye; I immediately drop the courses. It  hurts to throw my money away but my anxiety about the class is so bad I don’t care. I want an out. 

The pandemic becomes a huge challenge for me. Work becomes miserable, everyone is on their toes, and people are afraid and stressed. As a frontline worker, putting your health at risk is nerve-racking. My family is at risk, I never know when I will come home sick and pass it along to them. All this constant tension is draining. I get home everyday with 1% battery and my way to recharge is to sleep an unhealthy amount. I only get up to eat and go to work, I stop answering texts and phone calls from my friends, and I isolate myself. My guilty conscience of dropping school starts to weigh on me. My life becomes a prison to my bottled-up emotions that leads me to be depressed and I have no way out. What was supposed to be two weeks of COVID restrictions becomes an eternity with no sight of things going back to normal. 

It’s Christmas 2020 and my family decides to have my grandma travel from El Salvador. Where she lives, the situation is very tough. She lives by herself, and we think that she would be better here with us. She can wait out the pandemic with us and then travel back home once everything settles down. As we prepare to celebrate Christmas, on the morning of the 23rd I wake up with a headache, sore throat, fever, and chills; I am sick with COVID. Before long, my whole family is sick as well, including my grandma. The days go by and it only gets worse. The worst day is New Year’s Eve. I am supposed to be celebrating, but I’m lying in bed and I am weak. I have no strength to keep going through this. I just want it to end. 

Thankfully, my family and I get better, including my grandma. And I decide it’s time to get back on track. 

One night, while I’m driving for Uber, I pick up a gentleman in downtown Boston. We strike up a conversation. He works at State Street, a very prestigious finance company, and he volunteers with a program mentoring students to empower them to earn internships and employment. I think, “I want something like that. I need something like that.” As he gets out he says, “The program is called Year Up. Search it up, you’d be a great fit.”

I decide to apply to the program. The entire course is online. I am a bit reluctant, but I decide I need to adapt to the new norm. Additionally, I must leave my current job and focus completely on the program. With careful thinking and conversations with my parents, I decide to go forward with it. I apply and I’m accepted. 

During a Zoom pre-orientation meeting, the speaker starts off by saying, “I know it’s difficult that we are not in person, but we expect the same level of engagement as if we were.” This catches my attention, it’s different. As he continues to speak, I become more and more interested, and I start to get pumped up and I realize that despite the challenges of being online. I am making the right choice. 

More than just choosing the right path to start my career, I am also choosing to have the right attitude. Yes, life is a constant trial and error. But I choose to be adaptable.

 

De Sixto Arevalo

Cada decisión que tomo siempre implica y conlleva un nuevo desafío. Lograr mis objetivos y aspiraciones conlleva una prueba y error constante. Estoy consciente que debo aprender a adaptarme para progresar.

En diciembre de 2019, tomo la decisión de tomarme en serio mi carrera universitaria. Mi mentalidad es que el 2020 va a ser el año que va a hacer una diferencia en mi vida, y lo hizo, pero no de las maneras que esperaba. Quiero enfocarme en mi educación universitaria. Hasta este momento del 2019, he terminado la preparatoria, he tomado algunos cursos universitarios de manera intermitente, pero progresé poco. Intenté de todo: ser estudiante de tiempo completo es estresante. Las clases nocturnas no son algo terrible, pero llego tarde a casa. Lo peor son las clases en línea. Suelo posponer las cosas y las clases en línea me dan demasiado espacio para holgazanear y dejar que las tareas se acumulen. Eso nunca termina bien. Es en este punto cuando comienzo a preguntarme si la universidad vale la pena. Después de todo, sale demasiado cara y debo pagarla de mi bolsillo. Debido a mi estatus de Acción Diferida para los Llegados en la Infancia (DACA, por sus siglas en inglés), no califico para la asistencia financiera federal. Para mí, conseguir un préstamo privado no es opción. Tengo que hacer que esto funcione de alguna manera. 

Es el semestre de primavera de 2020: Trabajo de tiempo completo como cajero, de medio tiempo como conductor de Uber y curso 2 clases en Mass Bay Community College. Me va bien en las clases y disfruto, en especial, Historia de EE. UU., una materia opcional que curso para sacármela de encima, pero, sorprendentemente, es mi clase favorita. El profesor hace que la clase sea entretenida e interesante, y, por primera vez en un tiempo, me dejo llevar. Creo que esta es mi oportunidad de avanzar. Nada puede salir mal. 

Es marzo de 2020 y el profesor de Historia de EE. UU. hace un anuncio: “Debido a la pandemia de COVID-19, las clases se dictarán en un entorno virtual. Por el resto del semestre, las clases serán en línea”. Comienza mi pesadilla. Odio tanto las clases en línea que considero dejar las materias, pero ya pagué las clases. No puedo desperdiciar el dinero; debo continuar. Mi clase favorita en persona se convierte en la peor clase en línea. El profesor nunca enseñó en línea, por lo que la clase se vuelve tediosa y aburrida. Comencé a dejar que las asignaciones de tareas se acumularan, y mi ansiedad aumentó. Luego, Mass Bay me da la excusa perfecta para renunciar. Cambian los criterios de calificación para aprobar a todos, siempre y cuando terminen el curso y permiten a los estudiantes dejar de cursar la materia sin repercusiones a su expediente académico. No me altero en lo más mínimo y dejo los cursos de inmediato. Me duele desperdiciar el dinero, pero la clase me genera tanta ansiedad que no me importa. Quiero dejarla. 

La pandemia se convierte en un gran desafío para mí. El trabajo se vuelve deprimente, todos están a la expectativa, tienen miedo y están estresados. Como trabajador esencial, poner la salud de uno en riesgo es estresante. Mis familiares están en riesgo; nunca sé cuándo volveré a casa contagiado y los contagiaré a ellos. Toda esta tensión constante es agotadora. Llego a casa todos los días con un 1 % de batería y mi manera de recargar energía es durmiendo una cantidad de horas poco saludable. Solo me levanto para comer y trabajar; dejo de responder mensajes de texto y llamadas telefónicas de mis amigos y me aíslo. Mi cargo de conciencia por haber dejado de estudiar comienza a pesarme. Mi vida se convierte en una cárcel de emociones acumuladas y eso me hace sentir deprimido, sin escapatoria. Lo que supuestamente eran dos semanas de restricciones por COVID-19 se convierte en una eternidad, sin perspectiva de regreso a la normalidad. 

Es Navidad de 2020 y mi familia decide traer a mi abuela de El Salvador. Donde ella vive, la situación está muy complicada. Vive sola y creemos que estaría mejor aquí con nosotros. Puede esperar con nosotros a que termine la pandemia y luego regresar a su hogar, cuando esté todo más tranquilo. Nos preparamos para festejar Navidad y la mañana del 23 me levanto con dolor de cabeza, dolor de garganta, fiebre y escalofríos; tengo COVID-19. Poco tiempo después, se contagia toda mi familia, incluso mi abuela. Pasan los días y la situación empeora. El peor día es la víspera de Año Nuevo. Debería estar festejando, pero estoy tirado en la cama y me siento débil. No tengo fuerzas para seguir. Quiero que termine esta tortura. 

Por suerte, mi familia y yo mejoramos, incluso mi abuela. Decido que es momento de volver al ruedo. 

Una noche, mientras trabajo de chofer de Uber, recojo a un caballero en el centro de Boston. Nos ponemos a conversar. Trabaja en State Street, una empresa financiera muy prestigiosa, y también trabaja como voluntario en un programa de tutoría de estudiantes que los ayuda a obtener pasantías y empleo. Pienso: “Quiero algo así. Necesito algo así”. Al bajarse, me dice: “El programa se llama Year Up. Búscalo, sería ideal para ti”.

Decido inscribirme en el programa. Todo el curso es en línea. Estoy algo renuente, pero sé que me tengo que adaptar a la nueva normalidad. Además, tengo que dejar mi trabajo actual y enfocarme por completo en el programa. Luego de pensarlo detenidamente y hablar con mis padres, decido proceder. Envío la solicitud de inscripción, y me aceptan. 

Durante una reunión de orientación previa por Zoom, el orador comenzó diciendo: “Sé que es difícil no vernos en persona, pero esperamos el mismo nivel de participación que si nos viéramos”. Esto me llama la atención; es diferente. A medida que sigue hablando, mi interés crece, aumenta mi ánimo y me doy cuenta de que, a pesar de los desafíos del entorno en línea, estoy tomando la decisión acertada. 

No solo estoy eligiendo el camino correcto para iniciar mi carrera, sino que también elijo tener la actitud adecuada. Sí, la vida es prueba y error constante. Pero elijo adaptarme. 

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